L’Université Laval de Québec a parcouru un époustouflant 3 587 milles avec un seul gallon d’essence pour remporter la 7e compétition Shell Eco-marathon Americas, tenue la fin de semaine dernière. Il s’agit du meilleur résultat obtenu par l’Université Laval et à ce défi des Amériques.

Pour la quatrième fois en cinq années, l’équipe canadienne a dominé la compétition, qui a attiré plus de 1 000 étudiants des Amériques. Le gagnant de l’an dernier, une équipe de l’école secondaire Mater Dei d’Evansville, en Indiana, s’est classé deuxième avec un meilleur parcours de 2 308 mi/gal sur la piste qui sillonne les rues du centre-ville de Houston.

Quelque 131 véhicules se disputaient cette année dans diverses catégories le premier prix de 2 000 $.

L’exploit de l’Université Laval – de près de 1 300 mi/gal supérieur à celui obtenu par Mater Dei l’an dernier – a ébahi les autres compétiteurs et les spectateurs qui ont assisté aux événements de la fin de semaine. Le samedi, à un des premiers essais, le véhicule de l’Université Laval a enregistré 3 001 mi/gal, battant ainsi un record. Des équipes représentaient le Brésil, le Canada, le Guatemala, le Mexique et les États Unis.

Une réalisation remarquable en matière de consommation

« La victoire de l’Université Laval est vraiment remarquable et souligne l’étendue des progrès dont peuvent bénéficier nos propres voitures et camions en matière d’économie de carburant, a déclaré Lorraine Mitchelmore, présidente de Shell Canada. Des équipes dévouées d’élèves du secondaire et d’étudiants universitaires nous étonnent chaque année par leurs progrès donnant lieu à des améliorations sans précédent de l’économie de carburant. »

En 2012, l’équipe de l’Université Laval a servi tout un choc aux participants, mais ce n’était pas au cours d’une épreuve de qualification.

« Nous avons utilisé nos frustrations à l’événement de l’an dernier pour nous motiver à revenir plus forts que jamais, explique Philippe Bouchard, chef de l’équipe de l’Université Laval. Nous avons formé les membres de notre nouvelle équipe et consacré deux fois plus de temps à la mise au point du moteur et à la construction de la voiture. »

Le record mondial de 8 914 mi/gal résiste

Bien que stupéfiant, le résultat gagnant de l’Université Laval – obtenu dans la catégorie prototype des véhicules à moteurs à combustion interne – n’a pas battu le record de tous les temps de 8 914 mi/gal établi par une équipe française en 2003. Outre la compétition des Amériques à Houston, le Shell Eco-marathon a également lieu chaque année en Europe et en Asie et implique la participation de milliers d’étudiants en provenance de douzaines de pays.

L’école secondaire Mater Dei a de nouveau remporté la palme cette année dans la catégorie concepts urbains, grâce à un résultat de 849 milles au gallon d’essence. La deuxième place appartient à l’équipe de l’Université Louisiana Tech, dont le véhicule a parcouru 335 milles au gallon de carburant diesel.

Dans ces deux catégories de véhicules, les équipes peuvent utiliser soit des sources d’énergie à combustion interne ou électrique, ce qui comprend des technologies au carburant diesel, à l’essence, à l’éthanol, à l’EMAG, à l’énergie solaire, à l’hydrogène et à batterie.

L’équipe du Minnesota s’inspire à nouveau de Hollywood

Depuis trois ans, l’équipe Wolves on Wheels, de l’école St. Paul de Covington, au Minnesota, adopte des thèmes populaires du cinéma dans le cadre de la compétition. L’an dernier, l’équipe a attiré l’attention avec son véhicule concept urbain « Mac Daddy », inspiré de l’agent secret Angus MacGyver. Cette année, fidèle à elle-même, l’équipe a façonné deux de ses véhicules d’après les films Qui veut la peau de Roger Rabbit et Retour vers le futur.

« Notre équipe voulait vraiment montrer qu’une voiture écoénergétique peut aussi avoir l’air cool, affirme le capitaine de l’équipe, Marcus Garner. La carrosserie du véhicule de l’équipe ressemble beaucoup à la fameuse DeLorean en acier inoxydable utilisée dans les films Retour vers le futur, avec son éclairage bleu, sa peinture argent et ses portes papillon.

Les portes posaient un défi mais, explique Marcus Garner, « il était hors de question d’installer des portes factices – elles forment la signature visuelle de l’auto! »

Des compétiteurs font front commun dans l’adversité

Le moins que l’on puisse dire, c’est que l’équipe de l’Université del Valle du Guatemala a surmonté une foule d’obstacles en route vers Houston. Des restrictions sur le transport aérien l’ont obligée à expédier sa voiture sans moteur.

L’équipe de l’école secondaire Schurr, de Montebello, en Californie est alors entrée en scène. À titre de vétérans du Shell Eco-marathon Americas, le conseiller de l’équipe, Armando Hernandez, et ses élèves ont offert aux Guatémaltèques un autre moteur et le transport dans la région de Houston pour acheter des pièces de rechange.

« Nous savons quels efforts sont investis dans les véhicules et la compétition, il serait donc triste de voir d’autres concurrents venir jusqu’ici sans pouvoir participer, nous a confié Leonardo Lopez, un membre de l’équipe de l’école secondaire Schurr.

Pour leur part, les membres de l’équipe du Guatemala sont très reconnaissants pour l’hospitalité, la générosité et la camaraderie, a déclaré Andrés Hernández, chef de l’équipe, qui ajoute : « Nous nous sentions comme à la maison. »

Les équipes subissent une inspection technique rigoureuse

Le centre de congrès George R. Brown débordait d’activité au cours de la fin de semaine quand les équipes travaillaient sans relâche sur leurs véhicules pour réussir l’inspection technique exhaustive.

Des ingénieurs spécialisés de Michelin ont collaboré avec les équipes d’étudiants jusque sur la ligne de départ pour s’assurer que les véhicules construits par leurs soins répondent à toutes les exigences de sécurité et soient dans le meilleur état de marche possible.

Les inspections peuvent révéler des défauts de conception majeurs nécessitant que l’on apporte des changements au pied levé.

L’équipe de la Saint Thomas Academy, de Mendota Heights, au Minnesota, a parcouru plus de 1 000 milles à destination de Houston pour découvrir que son véhicule électrique mesurait quatre pouces (dix centimètres) de trop.

« Notre voiture était trop longue.

Nous avons dû choisir entre une participation hors concours ou faire une modification, et nous tenions à être un concurrent dès notre premier voyage ici, » a déclaré un membre de l’équipe, qui a utilisé une scie à métaux pour amputer l’arrière de sa voiture et se conformer aux règles de l’épreuve. « Nous aurions dû la mesurer avant de venir!, » a dit à la blague un autre membre de l’équipe.

Une nouvelle équipe féminine se démarque

Depuis 2010, l’équipe ShopGirls, de l’école secondaire de Granite Falls, dans l’État de Washington, constitue la seule équipe féminine en compétition. Cette année, l’équipe Doves Under the Hood, de la St. Scholastica Academy de Covington, en Louisiane, leur tenait compagnie. Les anciennes ont accueilli les nouvelles par des salutations et des cadeaux avant l’événement.

« Nous étions ravies d’apprendre l’existence d’une autre équipe féminine, affirme Dansil Green, chef et pilote de l’équipe ShopGirls. Les équipes partagent un objectif commun : prouver qu’une équipe féminine peut être un concurrent sérieux dans une événement axé sur la technologie et dominé par des hommes.

Plus de 4 000 Houstoniens ont assisté au Shell Eco-marathon Americas et ont fait l’expérience du Shell Energy Lab. Il s’agit d’une exposition interactive qui démontre comment le travail des participants au Shell Eco-marathon Americas n’est qu’un des nombreux efforts inspirants qui font appel à l’innovation pour relever les défis énergétiques et amener la population mondiale à favoriser des modes de transport plus propres et efficaces sur le plan de l’énergie.

Pour un regard dans les coulisses, regardez la série vidéo Road to Houston.

Pour en savoir plus sur tous les événements prévus en 2013 dans le monde entier, notamment pour la liste complète des résultats dans les Amériques en 2013, visitez le site de Shell Eco-marathon à www.shell.com/ecomarathon.

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